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O futuro das viagens de negócios é ainda incerto

Sócio executivo de contas de uma empresa de tecnologia dos Estados Unidos, Contreras estava acostumado a viajar com frequência para sua empresa. Mas, nove meses após o início da pandemia, ele e milhares de outras pessoas estão trabalhando em casa e participando de videoconferências em vez de embarcar em aviões.

Contreras gerencia suas contas na América do Norte em Sacramento, Califórnia, e não espera viajar a trabalho até meados do próximo ano. Mesmo assim, ele não tem certeza de quanto precisará.

“Talvez seja apenas a aceitação do novo normal. Tenho todos os recursos necessários para estar nas ligações, todos os dispositivos de comunicação para ter certeza de que posso fazer meu trabalho”, disse ele. “Há um elemento de face a face que é necessário, mas eu estaria bem sem ele.”

Essa tendência pode significar grandes problemas para hotéis, companhias aéreas, centros de convenções e outros setores que dependem tanto de viajantes a negócios como Contreras.

As viagens a trabalho representaram 21% dos US $ 8,9 trilhões gastos em viagens e turismo globais em 2019, de acordo com o World Travel and Tourism Council.

O CEO da Delta Air Lines, Ed Bastian, sugeriu recentemente que as viagens de negócios podem se estabelecer em um “novo normal” que é 10% a 20% menor do que costumava ser.

“Eu acho que as viagens corporativas vão voltar mais rápido do que as pessoas imaginam. Só não sei se elas vão voltar com todo o volume”, disse Bastian à Associated Press. No momento, a receita de viagens de negócios da Delta caiu 85%.

O MBC Group, com sede em Dubai, que opera 18 estações de televisão, diz que é improvável que os funcionários viajem com tanta frequência assim que a pandemia acabar, porque eles provaram que não precisam.

“Conseguimos entregar projetos e negociar acordos com muito sucesso, embora remotamente”, disse o porta-voz da MBC, Mazen Hayek. A MBC reduziu as viagens em mais de 85%, disse Hayek.

A Amazon, que disse a seus funcionários para parar de viajar em março, diz que economizou quase US $ 1 bilhão em despesas de viagem até agora este ano. A gigante das compras online, com mais de 1,1 milhão de funcionários, é o segundo maior empregador dos EUA

Na Southwest Airlines, o CEO Gary Kelly disse que enquanto a receita geral de passageiros caiu 70%, as viagens de negócios – normalmente mais de um terço do tráfego da Southwest – estão 90% abaixo.

“Acho que isso vai continuar por muito tempo. Estou muito confiante de que vai se recuperar e passar dos níveis de 2019, só não sei quando”, disse Kelly à AP.

Os hotéis dos EUA dependiam de viagens de negócios para cerca de metade de sua receita em 2019, ou cerca de 60% em grandes cidades como Washington, de acordo com Cindy Estis Green, CEO da empresa de dados de hospitalidade Kalibri Labs.

Peter Belobaba, que ensina gerenciamento de companhias aéreas no MIT, disse que as viagens de negócios diminuíram em parte porque algumas pessoas têm medo de voar e em parte porque as empresas temem ser responsabilizadas se os funcionários contratarem o COVID-19 enquanto viajam a trabalho.

As empresas também frearam as viagens porque os tempos são difíceis, disse ele. A ExxonMobil cortou as viagens de negócios em fevereiro – antes mesmo que o impacto total da pandemia fosse sentido nos Estados Unidos – devido à queda na demanda global por petróleo.

Aqueles que desejam viajar também podem ser limitados por restrições de viagem, acrescentou Belobaba. No mês passado, o CEO da Polestar, Thomas Ingenlath, observou uma quarentena obrigatória de 14 dias na China depois de voar da Suécia para o Salão do Automóvel de Pequim.

A Polestar, uma marca de carros elétricos de propriedade conjunta da Volvo da Suécia e da Geely da China, sempre tentou limitar as viagens por razões ambientais. Mas a quarentena de 14 dias restringiu as viagens ainda mais, disse Kiki Liu, chefe de comunicações da Polestar.

A redução nas viagens foi uma bênção para os serviços de teleconferência. A Zoom disse que tinha 370.200 negócios de clientes com pelo menos 10 funcionários no final de julho, mais do que o triplo do número que tinha no final de abril.

Mas, para alguns funcionários, a teleconferência não pode substituir a presença pessoal.

Rebecca Lindland, consultora automotiva e fundadora da Rebecca Drives, costumava viajar 38 semanas por ano para test drives e feiras de automóveis. Este ano, ela não voou de março até setembro. Os test drives foram reduzidos para eventos regionais, para que os participantes não precisem viajar tanto.

Lindland sente falta do tempo de inatividade que as viagens aéreas proporcionaram a ela, e ela está confiante de que poderá retornar aos céus com segurança. Ela usa máscara e, mesmo antes da pandemia, sempre carregava lenços umedecidos com Lysol e desinfetante para as mãos.

“Eu tenho limpado minhas bandejas desde 1985”, disse ela com uma risada.

Sam Clarke, professor assistente na faculdade de administração da California State University San Marcos, concorda que alguns eventos presenciais – como feiras de negócios – ainda serão importantes no futuro. Mas ele acha que novos tipos de viagens de negócios também podem surgir.

Os bloqueios ensinaram os funcionários a se adaptarem a diferentes ambientes de trabalho, diz ele, de modo que hotéis, companhias aéreas e até navios de cruzeiro devem aumentar sua conectividade e atender viajantes a negócios.

No final do mês passado, a Marriott lançou opções flexíveis destinadas a viajantes a negócios, incluindo estadias de um dia com check-out noturno.

Clarke também espera que algumas empresas mudem suas viagens. Em vez de permitir que alguns executivos viajem muito, disse ele, as empresas poderiam permitir que a maioria dos funcionários trabalhasse de casa e os levasse de volta para a sede uma vez por ano.

Algumas empresas já estão mudando a forma como seu trabalho é feito. Cynthia Kay and Co., uma produtora de mídia com sede em Grand Rapids, Michigan, costumava enviar seus sete funcionários por todo o país para fazer vídeos para clientes como a Siemens.

Quando as viagens foram interrompidas em março, a empresa investiu em software proprietário e enviou iPads e outros equipamentos aos clientes para que pudessem orientá-los em suas próprias gravações de vídeo, disse a presidente Cynthia Kay.

Como resultado, as vendas da empresa caíram apenas 15-20%, embora seus gastos com viagens tenham caído 75%.

Ainda assim, Kay e sua equipe estavam ansiosas para voltar à estrada quando sentissem que poderiam fazer isso com segurança. Kay começou a viajar novamente no mês passado.

“Para algumas pessoas, é assim que trabalharão no futuro”, disse Kay. “Mas você não pode explicar a faísca que acontece quando você tem pessoas na mesma sala.”

Os redatores de negócios da AP Joe McDonald em Pequim, Aya Batrawy em Dubai e Joseph Pisani em Nova York contribuíram.

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